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¿Qué son las glándulas endocrinas ?

Una glándula es un órgano que produce algún tipo de secreción. Cuando la secreción es hacia fuera del cuerpo, como las glándulas del sudor o las glándulas que segregan al tubo digestivo, se denominan exocrinas. Cuando la secreción es hacia la sangre, sin que llegue a salir del cuerpo, se denomina endocrina. El cuerpo humano es un organismo extremadamente complejo, que tiene que desarrollar funciones diversas, mediante estructuras diferenciadas y especializadas. Para que todo funcione de forma coordinada, existen varios sistemas de comunicación entre las diferentes estructuras corporales.

Los dos sistemas de comunicación más importantes del cuerpo son el sistema nervioso y el sistema endocrino, que se caracterizan porque permiten enviar señales que se generan en un lugar, como consecuencia de un estímulo, y llegan a otro, en donde se debe establecer la respuesta a ese estímulo distante. El sistema nervioso envía sus señales a través de los nervios, y está coordinado por un órgano central que es el cerebro.

El sistema endocrino, está más disperso por el cuerpo, en diferentes localizaciones, y envía sus señales a través de la circulación sanguínea, mediante unas sustancias que se denominan hormonas.

Las hormonas son moléculas que se fabrican en unas glándulas específicas, que se denominan glándulas endocrinas. Una glándula endocrina es una glándula que fabrica una sustancia, denominada hormona, y la libera hacia la sangre, por la que la hormona va a a ser transportada al resto del cuerpo. La hormona, por el torrente sanguíneo, llega hasta otro sitio del cuerpo, en donde va a generar una reacción específica.

Hay glándulas endocrinas que segregan varias hormonas, con funciones muy distintas, y hay glándulas endocrinas que secretan específicamente una única hormona. A su vez, puede ser que una hormona actúe específicamente para producir una reacción muy concreta (la insulina, por ejemplo, implicada en el control de metabolismo de la glucosa) y sin embargo otra hormona puede actuar en diferentes sitios, para producir diferentes efectos dependiendo de la célula sobre la que actúe (la hormona tiroidea, por ejemplo, que actúa sobre todas las células del cuerpo, y da lugar a diferentes efectos dependientes de la célula sobre la que actúa).

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